Penguengiller (Spheniscidae) familyasının bilinen en büyük türü İmparator penguen (Aptenodytes forsteri) dır. Kral penguen (Aptenodytes patagonicus) ile beraber büyük penguenler (Aptenodytes) cinsine dahil edilirler. Yaklaşık 1,30 metre boy ve 60 kilogram ağırlığı ulaşabilirler. Gövde yuvarlağımsı, kafa ve ayaklar küçüktür. Üstte siyah, altta beyaz tüyler bulunur. Böylece avlanırken aşağıdan avları tarafından, yukarıdan ise düşmanları tarafından zor fark edilirler. Boyun bölgesinin altı ve yanaklar sarı-turuncu reng ihtiva eder. Güney Okyanusu ve Antarktika’nın parça buzullarında yaşarlar.

İmparator pengueni bir deniz kuşu olup, sadece denizden beslenmektedir. Balıklar, mürekkep balıkları ve kril adı verilen planktonik canlılar besinlerini oluşturur. Gruplar halinde avlanırlar. Bu gruplar direk olarak balık sürülerine dalar, oraya buraya çok hızlı hareket ederek gagalarına gelen ne ise onu kaparlar. Küçük avları hemen suyun içinde tüketirken, daha büyük avları parçalamak için su yüzeyine çıkarırlar. Av esnasında imparator penguenler uzun mesafeler kat edebilirler. Bu esnada 36 km/saat kadar hıza ulaşabilir ve 535 metre kadar derinliğe dalabilirler. Tek nefes ile yaklaşık yirmi dakika kadar su altında kalabilirler. Su ne kadar berrak ise o kadar derine dalarlar. Görerek avlanırlar, diğer duyu organları avlanmak için uygun değildir, avlarını yakalayabilmek için görmek zorundadırlar.

İmparator penguenlerin çok az düşmanı vardır ve 50 yıl kadar yaşayabilirler. Yetişkin bir imparator pengueni suda ya da suyun yakınlarında öldürenler, sadece leopar fokları (Hydrurga leptonyx) ve katil balinalardır. Bazen, buzul parçaların üstünde yırtıcı martıgiller (Stercorariidae) ve dev fırtına kuşlarının (Macronectes giganteus) yavru bireyleri avladığı görülebilir. Genç penguen kayıplarının üçte birinin sorumlusu olan en büyük tehdit, dev fırtına kuşlarıdır.

Fotoğraf: Paul Nicklen, Antarktika