Pelikanlarda gaga balık avlamaya uygun yapıdadır. Gaga sanıldığı gibi depolama veya balığı tutma görevi görmeyip, kepçeye benzeyen bir balık yakalama aracıdır. Bu yapı, ağ gibi delikli olmamakla birlikte esnek ve genişleyebilir yetenektedir. Pelikan, gagasını suya soktuğu zaman esnek alt çene kendiliğinden genişleyip oval bir biçim alır. Başını kaldırdığında balıklar bu genişleyebilen keseye dolarlar. Alt çene büzülür ve üst çene bir kapak gibi kesenin üstünü örter. Böylece yakalanan balıklar kaçamaz ve hepsi aynı anda yutulur.
Kahverengi pelikan, suya dalabilen tek türdür. Suyun üzerinde uçarken gördüğü bir balığa doğru düşey olarak dalış yapar. Normal uçuşta kıvrık olan boyun, hayvan su yüzeyine varmadan hemen önce düzleşerek suya kolaylıkla dalmasını sağlar. Balık suyun altında yakalanır ve suyun yüzeyine çıkmadan yutulur.

Fotoğrafta gördüğünüz pembe sırtlı ve benekli gagalı pelikanlar, tek başlarına avlanırlar. Suda yüzerken dalış yapmazlar. Ağır ağır yüzerler, sık sık su üstünde yüzmeden dururlar. Balığı gördükleri zaman başlarını ok gibi suya daldırıp keselerine alırlar. Daha iri pelikanların grup halinde avlandıkları olur. Ancak bu tip avlanmaya az rastlanır. Grup halinde avlanma genellikle derin sularda başvurulan bir yoldur. Grup halinde avlanma yöntemi büyük beyaz pelikanda izlenebilir. 8-12 bireylik bir pelikan grubu at nalı biçiminde dizilerek, at nalının açık kısmı yönünde öne doğru hızla yüzerler. Yarım dakikalık aralarla, balıkların toplandığını sandıkları at nalının açık kısmında gagalarını suya daldırırlar. Aynı zamanda kanatlarını açarak bu kuşatmanın etkisini artırmaya çalışırlar.At nalı biçiminde dizilmiş pelikanların gölgesini geçmekten korkan balıklar, sersemlemiş bir halde ortada kalırlar. Büyük beyaz pelikanların pembe sırtlı pelikanlar gibi tek başlarına avlandıkları da olur. Pelikanlar, bir günde vücut ağırlıklarının % 5-10’u kadar yani 0.2 ile 1.2 kg arasında balık yerler. Tuna deltasında son yıllarda yapılan bir araştırma, bu kuşların çok sayıda hastalıklı balık da avladıklarını göstermektedir.